El Coche Fantástico está a la vuelta de la esquina

No puedo negar que cuando era pequeño me encantaba el Coche Fantástico, la clásica serie protagonizada por ese mito televisivo incombustible (para bien o para mal)  llamado David Hasselhoff, en la que podíamos ver como aquel increíble Pontiac Firebird Trans-am negro que se conducía solo ayudaba al protagonista en la lucha contra el crimen. Los vehículos autónomos son un pequeño sueño de la humanidad desde que los primeros coches comenzaron a circular por las carreteras y parece que poco a poco se está convirtiendo en realidad.

Seguro que muchos habéis oído hablar del proyecto que está más avanzado actualmente, el coche sin conductor de Google, el principal desarrollo del conocido como Laboratorio X de Google dedicado a los proyectos más innovadores de la compañía. Frente al proyecto se encuentra el ingeniero alemán Sebastian Thrun, especialista en Inteligencia Artificial, también responsable del laboratorio de robótica de la Universidad de Stanford y de la plataforma de enseñanza online Udacity. Cuando tenía dieciocho años, Sebastian perdió a su mejor amigo en un accidente de coche, y desde ese momento ha dedicado su vida a conseguir crear un coche capaz de desenvolverse solo por las carreteras para evitar los cientos de miles de accidentes que por errores humanos se llevan por delante la vida dos millones de personas cada año en el mundo. El primer gran éxito de Sebastian Thrun, junto con un grupo de alumnos de la Universidad de Stanford, fue conseguir ganar en el Gran Desafío DARPA para vehículos autónomos de 2005, que consistía en un circuito de más de doscientos kilómetros por el desierto de Mojave que Stanley, el Volkswagen Tuareg modificado de Stanford, consiguió recorrer en menos de 7 horas sin intervención humana, llevándose así Stanford los dos millones de dólares de premio. Al año siguiente quedarían segundos en el siguiente Desafío DARPA, en este caso en un circuito urbano que simulaba una ciudad.

Stanley, ganador del DARPA Grand Challenge 2005

Esto avances llevaron a Google a comenzar el desarrollo de su propio vehículo autónomo bajo la batuta de Sebastian Thrun. El proyecto de Google está compuesto por una flota de de unos diez coches, la mayor parte Toyota Prius, que llevan ya un par de años recorriendo las carreteras de Estados Unidos. El principal sensor que poseen es el radar láser que llevan sobre el techo, a través del cual el coche es capaz de generar un mapa en 3D del entorno que le rodea. El hardware del vehículo se complementa con dos radares frontales, dos traseros, una cámara frontal, un GPS y sensores de rotaciones de las ruedas, con lo que es capaz de determinar su posición exacta en cualquier momento, que objetos le rodean y poder detectar  la líneas de las carreteras, las luces de los semáforos y las señales de tráfico. Llevan ya recorridos más de medio millón de kilómetros y gracias a esto ya han conseguido leyes en tres estados norteamericanos (Nevada, Florida y California) que permitan la circulación de coches sin conductor por sus calles y carreteras.

El Google Car, por Flckr user jurvetson (Steve Jurvetson).

Siguiendo la estela de Google, varios fabricantes de coches han comenzado a crear sus propios prototipos con distintos niveles de autonomía. En el reciente Salón de Electrónica de Consumo de Las Vegas, CES 2013, Lexus, la marca de lujo de Toyota, ha presentado el Advanced Active Safety Research Vehicle, que dotado de un hardware muy similar al vehículo de Google, aunque con un aspecto más aparatoso, por ahora solo sirve como una especie de copiloto que únicamente tomaría el control de coche en caso de posibilidad de accidente. En el mismo evento Audi anunció que próximamente comenzaría pruebas de un vehículo autónomo en el estado de Nevada, mostrando un par de videos sobre un sistema de aparcamiento autónomo y otro para situaciones de atasco. Por su parte Volvo anunció que en 2014 comercializaría también un sistema de conducción autónomo para situaciones de tráfico denso, que no superaría los cincuenta kilómetros por hora. Incluso en España tenemos el proyecto Autopía del Centro de Automática y Robótica, dependiente del CSIC, con el vehículo autónomo Platero que el pasado verano consiguió el hito de conducir solo durante cien kilómetros, aunque con la ayuda de un coche guía que le transmitía más información de posicionamiento con el fin de mejorar la precisión del GPS. Precisamente en un coche guía se basa también el proyecto europeo SARTRE, que pretende la creación de trenes de carretera en el que el coche principal si iría conducido por una persona, seguido de varios vehículos en modo automático  que mediante comunicación inalámbrica mantienen la distancia entre ellos y una velocidad constante. Por ahora ya han conseguido probarlo con tres vehículos aunque esperan llegar hasta seis.

Platero, el vehículo autónomo español. Fuente: CSIC

Como veis el interés por avanzar en la tecnología de vehículos autónomos es alto, y está claro que en los próximos años irán sirviendo para mejorar la seguridad en la conducción, aunque quizás aún estemos un poco lejos de llegar a ver nuestras calles llenas de estos vehículos completamente autónomos, no sólo por las posibles limitaciones tecnológicas, que se irán salvando poco a poco, sino también por las posibles implicaciones legales respecto a fallos que pudieran provocar accidentes. Pero alguien como yo, que nunca le ha gustado demasiado conducir, esta deseoso de que llegue un día en que poder sentirme como aquél “hombre que no existe, en un mundo lleno de peligros”, y decirle a mi reloj de pulsera aquello de “KITT, te necesito”.

Publicado por Vik-Tor el 16 enero, 2013 en Monografías, Tecnología | 3 comentarios para leer

  • 16 enero, 2013, 7:34
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  • 29 abril, 2014, 6:21
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