Ir audazmente donde nadie ha ido jamás

Con la frase que titula este artículo finalizaba el monólogo de la intro de una de las más legendarias series de televisión, Star Trek, que nos mostraba ese futuro optimista donde la humanidad había conquistado las estrellas y seguía su afán por descubrir los misterios del universo. Un futuro que a día de hoy sigue pareciendo muy lejano pero que, con mayor lentitud de la que muchos desearíamos, parece que poco a poco se puede ir vislumbrando.

Representación de Philae aterrizando. Fuente: DLR German Aerospace Center

Hace pocas semanas se produjo uno de los hitos de la exploración espacial reciente cuando la sonda Philae consiguió aterrizar sobre el cometa Churyumov-Gerasimenko, la primera vez en la historia que un artilugio humano se posaba sobre un cometa, aunque fuera de forma un tanto accidentada y no como estaba previsto tras el fallo de varios de los sistemas de aterrizaje. Su vida sobre el cometa, por ahora, fue breve, pero consiguió enviar interesantes datos científicos hasta agotar su batería. Pese a los muchas artículos elogiando esta increíble hazaña, también salió alguno criticando el gasto de la misión, como el que publicó El Mundo en una columna escrita por Pedro Simón que fue muy bien contestada por Daniel Marín en su blog Eureka. Siempre que se habla del dinero invertido en la exploración espacial, salen voces discordantes diciendo con argumentos demagógicos que según esta el mundo, se podía gastar ese dinero en cosas más necesarias en la Tierra en vez de lanzar aparatitos al espacio. Como bien demuestra Daniel Marín, el coste en particular de la misión Rosetta ha sido una de las más ajustadas, sobre 1400 millones de euros, y si vemos el coste de la misión más cara, nos encontramos a la sonda Cassini-Huygens, que lleva ya diez años explorando Saturno, con unos 4400 millones de dólares. Si queremos ponernos demagógicos, el rescate a la banca española entre 2008 y 2013 se estima que podría ascender a unos 1.4 billones de euros; si, billones, con b de burro. Mil veces más que lo que ha costado Rosseta. Creo que sobra cualquier otro comentario sobre el coste de las misiones espaciales.

Cometa 67P/Churiumov-Guerasimenko visto desde Rosetta. Fuente: ESA

Cometa 67P/Churiumov-Guerasimenko visto desde Rosetta. Fuente: ESA

No cabe ninguna duda de que la misión Rosetta está siendo una de las más mediáticas y exitosas de la ESA y de la exploración espacial en general. Pensadlo bien, hemos mandado un cacharro a 500 millones de kilómetros de distancia, que durante diez años se ha paseado por el sistema solar para conseguir ponerse en órbita de un cometa bastante desconocido que viaja por el espacio a unos 55 mil kilómetros/hora, y ha soltado otro pequeño cacharro al que a pesar de fallarle varios sistema de aterrizaje, ha conseguido posarse sobre el cometa y activar todos sus instrumentos científicos. Y a la pregunta de por qué hacemos cosas como esta, la respuesta es sencilla: porque debemos hacerlo, porque la curiosidad por todo los que nos rodea es una de las cosas que nos hace humanos. Sino fuera por esto, nuestros antepasados no hubieran decidido salir de África hace miles de años y seguiríamos aún en cuevas temerosos del mundo exterior. El planeta Tierra es nuestro hogar, pero ahí fuera hay un Universo inmenso y desconocido lleno de maravillas que tenemos el deber de explorar y conocer. Se podría hablar de los avances tecnológicos que han traído las investigaciones espaciales a nuestra vida cotidiana, pero yo creo que es mucho más importante el conocimiento del cosmos. Algún día deberemos expandirnos por el Sistema Solar y quién sabe si más allá si conseguimos la tecnología adecuada, como se refleja en Interestellar, la película de Christopher Nolan estrenada recientemente. En esa película el protagonista en la parte inicial del film dice “solíamos mirar al cielo y preguntarnos sobre nuestro lugar en las estrellas, ahora sólo miramos hacia abajo y nos preocupamos por nuestro lugar en la Tierra.”. Creo que eso es algo que nunca debemos dejar de hacer, de preguntarnos por nuestro lugar dentro del universo.

Plan de la NASA para llegar a Marte con la capsula Orion.Fuente: NASA

Plan de la NASA para llegar a Marte con la capsula Orión. Fuente: NASA

Cuando era pequeño se preveía que para la fecha actual ya deberíamos tener colonias en la Luna y Marte, desgraciadamente la inversión en la carrera espacial fue recortándose cada vez más llegando al punto en el que estamos actualmente, que a parte de la Estación Espacial Internacional, las misiones las realizan sondas y robots de coste relativamente reducido. Pero el interés por colonizar el sistema solar nunca ha desaparecido pese a las adversidades presupuestarias. El pasado viernes 5 de Diciembre la NASA lanzaba con éxito la cápsula Orión para su primer vuelo no tripulado de prueba. Esta cápsula es el próximo vehículo propio de la NASA tras los trasbordadores espaciales retirados en 2011, y el plan es que en 2021 una misión tripulada se acerque en ella a la Luna, propulsada por el potente cohete SLS, y explore un asteroide traído por la sonda ARM (Asteroid Redirect Mission), regresando con muestras a la Tierra. El siguiente paso sería llegar a Marte en la década de 2030, ese sueño que siempre está veinte años en el futuro.

Representación de la sonda New Horizons acercandose a Plutón

Representación de la sonda New Horizons acercandose a Plutón. Fuente: NASA

Mientras seguimos esperando volver a ver a seres humanos más allá de la órbita de la Tierra, las misiones no tripuladas por el sistema solar continúan a buen ritmo. La sonda japonesa Hayabusa 2 fue lanzada con éxito la semana pasada, con el objetivo, como la primera sonda del mismo nombre, de traer muestras de un asteroide a la Tierra. También la semana pasada la sonda New Horizons de la NASA, lanzada en 2006 con la misión es explorar Plutón y sus lunas, ha salido de hibernación para preparar su encuentro con el planeta enano en Julio de 2015, y se espera que pueda continuar hacia el cinturón de Kuiper para visitar tres asteroides. Y el futuro se presenta prometedor con más misiones de sondas a la Luna y Marte por parte de la NASA, Rusia, la ESA, China y la India. Pese a los reducidos presupuestos de todas las agencias espaciales, continúan en su empeño de conocer más y más de nuestro vecindario cósmico. Esperemos que algún día no muy lejano algún ser humano pueda contemplar con sus propios ojos este punto azul pálido en el que vivimos tal cual lo hizo la sonda Voyager 1 hace casi veinticinco años desde los confines de nuestro Sistema Solar y consigamos extendernos más allá de nuestro planeta-hogar, como se muestra en el corto Wanderers con la maravillosa voz del añorado Carl Sagan . Dejemos de mirarnos tanto el ombligo y levantemos la mirada hacia arriba, hacia las estrellas, nuestro destino.

Publicado por el 9 diciembre, 2014 en Actualidad, Tecnología | Se el primero en comentar

Google nos observa…y te lo expone

Que Google nos observa y nos controla no es ninguna novedad, de hecho hay más de uno que tiene la teoría nada descabellada de que realmente detrás de Google está el gobierno estadounidense.

Tal vez empresas que juegan cada día con un volumen de datos y de información tan brutal como Google, Facebook, Twitter… no sean más que vendedoras de información al mejor postor.

Porque la información en bruto no es poder, pero si además de poseer dicha información tienes la capacidad de almacenar cantidades masivas, sabes explotar dicha información, consigues detectar tendencias, eres capaz de predecir comportamientos, posees un potencial de un valor incalculable.

¿Cuánto podrían estar dispuestos a pagar grandes empresas, marcas, partidos políticos, gobiernos… por saber el lugar más idóneo para ubicar su tienda, saber qué producto lanzar, dónde ser más agresivos en sus campañas, etc.? De hecho Obama ya dió buen uso del “Big Data”

Una imagen vale más que mil palabras:

Lo que Google sabe

Ver tus datos a su disposición da que pensar así que os animo a entrar en dos urls (www.google.com/dashboard y maps.google.com/locationhistory) que son plenamente funcionales para cualquier usuario de gmail, aunque el tema se ponen un poco más escalofriante si eres usuario Android y has accedido a que tengan acceso a tu información de localización.

Localización de Google

Y lo inquietante…esto es lo que hacen públicamente ¿qué harán a escondidas? ¿qué harán otras empresas más herméticas con respecto al uso de los datos recopilados como Apple, Samsung, etc.? ¿quién vigila al vigilante?

Si algún corniser@ está interesado en el mundo del Big Data:

* El pasado año Facebook liberó Presto, su tecnología para el procesamiento de datos masivos.
* También os puede interesar una entrevista con Laszlo Bock, vicepresidente de operaciones de Google.


Referencias:
What google knows about you
Google location history

Publicado por el 31 mayo, 2014 en Monografías, Tecnología | 3 comentarios

Firmas a distancia. El autopen

Las pasadas Navidades, pudimos leer por la prensa como el presidente de los Estados Unidos, Barack Obama, se tomaba unas vacaciones de más de dos semanas en Hawái. Un problema que puede tener unas vacaciones de esa duración para un presidente es que en algún momento pueda ser necesario firmar algún texto significativo, como una ley, proyecto de ley o similar, y el no poder estar presencialmente en el lugar indicado para rubricarlo.

Sin embargo, para Obama este problema no existe. Ya hace una año, en enero de 2013 estaba también disfrutando de sus vacaciones navideñas en Hawái cuando de forma urgente era necesario firmar un proyecto de ley relacionado con el “abismo fiscal” que estuvo presente en Estados Unidos a finales de 2012.  Este problema de tener que firmar un proyecto de Ley en plenas vacaciones en Hawái fue resuelto de una manera rápida y sencilla:  ¡Usando el autopen!

Modelo de autopen usado por Kennedy (Fuente: wikipedia.org)

El autopen es una máquina pensada para hacer una firma manuscrita sin necesidad de la presencia de la persona que va a firmar en ese momento. Básicamente es un “brazo mecánico” que se mueve con un par de motores y que sujete una pluma o bolígrafo. Esta máquina es capaz de reproducir una firma manuscrita que ha sido registrada anteriormente, desplazando el bolígrafo de la misma forma que haría la persona con su propia mano. Así de simple y así de eficaz.

En el siguiente ejemplo se puede ver como funciona el modelo Atlantic Signature Machine de la empresa Autopen Company.

Aunque en un primer momento pueda parecer que esta máquina es falsa, o que cualquier documento que se firme con ella carezca de validez jurídica, este dispositivo es totalmente real y su uso es constitucional, ya que fue ratificado por el Departamento de Justicia ante una consultade George W. Bush que relizó en 2005. Finalmente, George Bush nunca uso el autopen.

Algunos de los usos más destacados del autopen por Obama fueron en el 2011, cuando firmo la Ley USA Patriot Act, y el ya mencionado proyecto de ley en enero de 2013.

Sin embargo, la historia del autopen en la Casa Blanca es anterior a Obama y Bush.  Parece ser que fue Harry Truman el primer presidente en usar este sistema y Bill Clinton y Ronald Reagan la usaron para firmar varios proyectos de ley mientras viajaban a Turquía y China. Estos y otros datos aparecen entre las 10 curiosidades del autopen de la web politico.com.

En España no está reconocido el uso del autopen, sin embargo sí que es posible el uso de firma electrónica, como reconoce la Ley 59/2003. De hecho, parece que fue este el sistema y no el del autopen el que empleo el Rey en el 2010 para firmar dos decretos que decretaron el estado de alarma debido a los problemas de control de tráfico aereo. En ese momento el Rey se encontraba de viaje en Argentina, y los documentos fueron firmados mediante un sistema seguro de comunicaciones.  Desde un punto de vista de la seguridad, me quedo con las garantías que proporciona la firma electrónica en lugar del autopen.


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Publicado por el 28 febrero, 2014 en Tecnología | 2 comentarios

Google, los robots y la conquista del espacio

A Google le gustan los robots, eso está más claro que el agua. Este viernes pasado confirmó la compra de Boston Dynamics, la octava compañía relacionada con el mundo de la robótica que Google ha adquirido en los últimos seis meses, y todos los proyectos de estas empresas van a pasar a estar liderados por Andy Rubin, el creador de Android, ese “pequeño” sistema operativo que ha conquistado buena parte de los teléfonos del planeta. Pero los chicos de Palo Alto por ahora no sueltan prenda de hacia donde se dirigen sus pasos comerciales. ¿Qué es lo próximo que quieren vendernos?

El M1-Standard de Meka Robotics

El interés de Google por las máquinas autónomas y la inteligencia artificial no es novedoso, ya llevan varios años con el proyecto de su vehículo autónomo liderado por el jefe del laboratorio Google X, Sebastian Thrun, que no acaba de despegar completamente pese a los avances realizados. Pero este movimiento de los últimos meses demuestra que su interés por los robots va en serio. Entre las adquisiciones tenemos a la japonesa SCHAFT Inc, creadora de una nueva forma de impulsar las extremidades robóticas; Meka Robotics, creadora de varios modelos de robots, entre ellos el robot humanoide M1-Standard; Redwood Robotics, especializada en brazos robóticos; Industrial Perception, dedicados al diseño de sistemas de visión artificial para robots; Bots&Dolly especializada en cámaras robóticas como las que fueron usadas para el rodaje de uno de los éxitos cinematográficos del año, Gravity; Relacionada con está tenemos a Autofuss, dedicada a la publicidad y el diseño de alta tecnología, que han sido los encargados de crear el anuncio del reciente Nexus 5; Y por último, Holomni, cuyo principal producto son las ruedas de alta tecnología. Un autentico plantel de diversidad de tecnología róbotica . Y con esta última adquisición de Boston Dynamics, su potencial para la creación de los robots del futuro esta perfectamente fundamentado. Esta empresa salió recientemente en la prensa por sus robots articulados capaz de moverse como animales cuadrúpedos, como el Wildcat que se vio recientemente paseando por un parking, o el Cheetah, capaz de correr a 28 millas/h. Una empresa con probada experiencia en el mundo de la robotica y que colabora con varias agencias del Pentágono norteamericano, entre ellas Darpa, para la que está desarrollando el robot humanoide Atlas, con el fin de participar en el Darpa Robotics Challlenge, donde tendrá que demostrar sus capacidades para realizar rescates en situaciones de catástrofe.

Robot Atlas de Boston Dynamics

Andy Rubin no quiere aún confirmar nada, pero asegura que esperan sacar en poco tiempo los primeros productos comerciales, aunque no es probable que los primeros vayan a dirigirse al consumidor medio, así que podemos olvidarnos por ahora de tener nuestro “mayordomo” particular en casa que nos planche y nos haga la colada. Los primeros prototipos seguramente irán dirigidos a actividades de logística, como la gestión de almacenes de productos tipo Amazon y su distribución y entrega.

Pero podemos soñar con el futuro, que Google vaya a ser la Tyrell Corporation real que nos traiga en un futuro no muy lejano otro tipo de Nexus, los que salían en la clásica Blade Runner y que tantos problemas le dieron a Rick Deckard, personaje interpretado por Harrison Ford. Si recordáis, aquellos androides de aspecto humano, los replicantes, eran dedicados en parte en los programas de colonización espacial, y Google en cierta forma también está relacionado con esto. Larry Page, Director Ejecutivo y cofundador de Google y Eric Schmidt, el Presidente Ejecutivo, están entre los inversores de la compañía Planetary Resources,  cuyo principal objetivo sería la explotación minera de asteroides cercanos a la Tierra, los conocidos como NEO (Near-Earth Objects), mediante misiones robóticas.  Por ahora su primer logro ha sido conseguir 1.5 millones de dolares a través de Kickstarter, la plataforma de financiación colectiva de proyectos, con el fin de lanzar en 2015 a Arkyd, el primer telescopio espacial accesible públicamente, cuya primera finalidad será localizar y catalogar los NEO con el fin de determinar aquellos posibles objetivos de las misiones robóticas. Con todos los recortes efectuados por los gobiernos en las misiones espaciales, cada vez parece más claro que el futuro de la exploración espacial puede caer en manos privadas.

Los tentáculos de Google en este mundo son cada vez más grandes y el futuro esta empezando a parecerse más y má al de algunas novelas y películas de ciencia-ficción que casi da escalofríos. Puede que estemos asistiendo al nacimiento de las mega-corporaciones tecnológicas al estilo de la citada Tyrel Corporation, la Weyland-Yutani de Alien o la Cyberdyne Systems de Terminator que daba lugar a ese mundo dominado por las máquinas. O quizás el lema de “Don’t be evil” se mantenga y se nos presente un futuro brillante y prometedor. Solo el tiempo lo dirá.

Publicado por el 16 diciembre, 2013 en Actualidad, Tecnología | Lee el primer comentario

RetroMadrid 2013

El próximo fin de semana (8, 9 y 10 de marzo) se celebra una nueva edición de RetroMadrid en el espacio cultural Matadero de Madrid.

Esta feria centrada en la informática y el videojuego clásico comenzó en 1995 por amantes del MSX, aunque 10 años después se reorientó y aumentó el abánico de expositores.

Cartel RetroMadrid 2013

Cartel RetroMadrid 2013

Es una de las ferias de este tipo más importantes del mundo. Podéis ver los expositores que habrá en esta edición de 2013 en la página de RetroMadrid, así como un programa con charlas, mesas redondas y talleres.

Sin embargo, uno de los detalles que más me gustan de este año es la entrega del premio RetroMadrid, que este año recaé en el Juego de La Abadía del Crimen, el clásico juego español creado en 1987. Personalmente es un juego que me marcó, algo que ya comenté hace un tiempo en cornisa.net.

Imagen de la abadía del crimenEl premio se entregará el domingo a las 12:30, y serán reconocidos su dos autores, Paco Menéndez y Juan Delcán.

Otro de los puntos que me han llamado la atención de esta edición de RetroMadrid, es el campeonante de “Maldita Castilla” que se celebraŕa el domingo.

Maldita Castilla

Maldita Castilla

Maldita Castilla es un videojuego que se distribuye de forma gratuita y que salio a la luz el pasado de diciembre. La gracia de este juego es que tiene la misma estética que Ghosts’n Goblins, otro videojuego clásico de las recreativas de los 80.

En Maldita Castilla controlas a Don Ramiro, un caballero que debe enfrentarse a distintos monstruos en el reino de Castilla hasta destruir a un antiguo demonio.

Momento del juego "Maldita Castilla"

Momento del juego "Maldita Castilla"

El Rey Alfonso VI mandando la tarea a Don Ramiro y sus compañeros

El Rey Alfonso VI mandando la tarea a Don Ramiro y sus compañeros

Merece la pena leer más sobre este juego, y como no, probarlo!!! :)

Así que si no tienes nada mejor que hacer este fin de semana, y no te queda mal acercarte a Madrid, puedes pasarte por RetroMadrid.

Publicado por el 5 marzo, 2013 en Tecnología | Lee el primer comentario

Open data: el valor de la información como bien social.

Si la información es poder, y la democracia es el poder del pueblo, podríamos deducir que la información sobre la sociedad debería estar a disposición de los ciudadanos, que son además, en su conjunto, quienes la crean. Esta conexión de ideas puede servir de introducción al concepto de open data. Open data o datos abiertos se puede definir como un planteamiento que persigue que ciertos datos sean de libre acceso para cualquier persona, que podrá usarlos y redistribuirlos sin restricciones derivadas del copyright, las patentes u otros controles. Sin ser una nueva filosofía, el desarrollo de Internet y las tecnologías de la información la han situado en un escenario en el que su razón de ser se ha fortalecido y sus posibilidades de aplicación se han multiplicado, dadas las actuales capacidades para crear aplicaciones que exploten los datos y las facilidades existentes para distribuirlas.

Un ejemplo muy conocido de aplicación de la filosofía open data es OpenStreetMap, un proyecto para crear de forma colaborativa una cartografía mundial. Favorecida por el abaratamiento y disponibilidad de dispositivos portátiles de localización GPS, la iniciativa ha conseguido involucrar a más de un millón de personas, muchas de las cuales han proporcionado los datos geográficos de todo el planeta que actualmente están disponibles de forma libre para ser utilizados por cualquiera e incorporados en servicios que hagan uso de mapas (por ejemplo Flickr o Foursquare utilizan OpenStreetMap)

OpenStreetMap

OpenStreetMap

Sin embargo, la aplicación del enfoque open data también puede tener consecuencias desde el punto de vista de la ética, en cuanto a dónde poner el límite entre la información públicamente accesible y aquella que se debe preservar, y se enfrenta a diversas dificultades, tanto técnicas (sistemas de información obsoletos, bases de datos propietarias…), como culturales (arraigo del proteccionismo en el entramado burocrático, consideraciones de seguridad nacional…) o legales (implicaciones en relación a la legislación sobre privacidad y protección de la intimidad)

Hoy en día las administraciones públicas son probablemente los entes que producen y recopilan una mayor cantidad de datos sobre la sociedad, de muy diversos tipos (económicos, medioambientales, sociales…), por lo que su avance en la distribución de dichos datos es fundamental para el crecimiento de los servicios open data, estando este aspecto muy relacionado con el gobierno abierto, la transparencia, la participación ciudadana y el desarrollo global de la llamada democracia digital.
Alrededor de los datos abiertos, se ha creado una comunidad que también impulsa la actividad económica mediante la provisión de servicios y soluciones para terceros y que se estima pudo generar en el pasado año un volumen de negocio de entre 332 y 550 millones de euros en España.

Open data

Datos y sociedad

Siguiendo la estela de data.gov (en estados Unidos), en datos.gob.es se puede acceder al Catálogo de Información Pública de la Administración General del Estado y a través de esta página de Rooter se puede llegar hasta algunas de las principales iniciativas de open data en España, mientras que la Fundación CTIC nos ofrece un acceso a un catálogo de recursos open data en todo el mundo.

Podemos encontrar diversos ejemplos de aplicaciones open data: una aplicación sobre incidencias de tráfico en la provincia de Guipúzcoa, otra que te permite averiguar cuál sería la Comunidad Autónoma ideal para vivir según tus preferencias, una web británica para buscar el mejor colegio para tus hijos, una aplicación móvil para localizar farmacias de guardia en Navarra, o un portal de datos de la ciudad de Chicago, en el que se pueden ver, entre otras muchas cosas, todos los crímenes reportados desde 2001 en la ciudad del viento.

En España se celebran diversos eventos sobre datos abiertos, entre los que podemos destacar:

Festival de Datos Abiertos de Gijón

Por último, os contamos que el próximo fin de semana Gijón se suma al impulso del open data con la celebración de su primer Festival de Datos Abiertos, que consistirá en un maratón de desarrollo para materializar ideas en aplicaciones útiles para la sociedad. Los ganadores recibirán apoyo empresarial para continuar con su proyecto.

En momentos como los actuales, la transparencia, como respuesta a los desmanes del poder político, comienza a ser una demanda creciente de una ciudadanía que, queremos creer, es cada vez más crítica y está más dispuesta a colaborar. Los datos abiertos son un camino en esa dirección. Por el momento, ojo al dato.

Publicado por el 23 enero, 2013 en Monografías, Tecnología | Lee el primer comentario

El Coche Fantástico está a la vuelta de la esquina

No puedo negar que cuando era pequeño me encantaba el Coche Fantástico, la clásica serie protagonizada por ese mito televisivo incombustible (para bien o para mal)  llamado David Hasselhoff, en la que podíamos ver como aquel increíble Pontiac Firebird Trans-am negro que se conducía solo ayudaba al protagonista en la lucha contra el crimen. Los vehículos autónomos son un pequeño sueño de la humanidad desde que los primeros coches comenzaron a circular por las carreteras y parece que poco a poco se está convirtiendo en realidad.

Seguro que muchos habéis oído hablar del proyecto que está más avanzado actualmente, el coche sin conductor de Google, el principal desarrollo del conocido como Laboratorio X de Google dedicado a los proyectos más innovadores de la compañía. Frente al proyecto se encuentra el ingeniero alemán Sebastian Thrun, especialista en Inteligencia Artificial, también responsable del laboratorio de robótica de la Universidad de Stanford y de la plataforma de enseñanza online Udacity. Cuando tenía dieciocho años, Sebastian perdió a su mejor amigo en un accidente de coche, y desde ese momento ha dedicado su vida a conseguir crear un coche capaz de desenvolverse solo por las carreteras para evitar los cientos de miles de accidentes que por errores humanos se llevan por delante la vida dos millones de personas cada año en el mundo. El primer gran éxito de Sebastian Thrun, junto con un grupo de alumnos de la Universidad de Stanford, fue conseguir ganar en el Gran Desafío DARPA para vehículos autónomos de 2005, que consistía en un circuito de más de doscientos kilómetros por el desierto de Mojave que Stanley, el Volkswagen Tuareg modificado de Stanford, consiguió recorrer en menos de 7 horas sin intervención humana, llevándose así Stanford los dos millones de dólares de premio. Al año siguiente quedarían segundos en el siguiente Desafío DARPA, en este caso en un circuito urbano que simulaba una ciudad.

Stanley, ganador del DARPA Grand Challenge 2005

Esto avances llevaron a Google a comenzar el desarrollo de su propio vehículo autónomo bajo la batuta de Sebastian Thrun. El proyecto de Google está compuesto por una flota de de unos diez coches, la mayor parte Toyota Prius, que llevan ya un par de años recorriendo las carreteras de Estados Unidos. El principal sensor que poseen es el radar láser que llevan sobre el techo, a través del cual el coche es capaz de generar un mapa en 3D del entorno que le rodea. El hardware del vehículo se complementa con dos radares frontales, dos traseros, una cámara frontal, un GPS y sensores de rotaciones de las ruedas, con lo que es capaz de determinar su posición exacta en cualquier momento, que objetos le rodean y poder detectar  la líneas de las carreteras, las luces de los semáforos y las señales de tráfico. Llevan ya recorridos más de medio millón de kilómetros y gracias a esto ya han conseguido leyes en tres estados norteamericanos (Nevada, Florida y California) que permitan la circulación de coches sin conductor por sus calles y carreteras.

El Google Car, por Flckr user jurvetson (Steve Jurvetson).

Siguiendo la estela de Google, varios fabricantes de coches han comenzado a crear sus propios prototipos con distintos niveles de autonomía. En el reciente Salón de Electrónica de Consumo de Las Vegas, CES 2013, Lexus, la marca de lujo de Toyota, ha presentado el Advanced Active Safety Research Vehicle, que dotado de un hardware muy similar al vehículo de Google, aunque con un aspecto más aparatoso, por ahora solo sirve como una especie de copiloto que únicamente tomaría el control de coche en caso de posibilidad de accidente. En el mismo evento Audi anunció que próximamente comenzaría pruebas de un vehículo autónomo en el estado de Nevada, mostrando un par de videos sobre un sistema de aparcamiento autónomo y otro para situaciones de atasco. Por su parte Volvo anunció que en 2014 comercializaría también un sistema de conducción autónomo para situaciones de tráfico denso, que no superaría los cincuenta kilómetros por hora. Incluso en España tenemos el proyecto Autopía del Centro de Automática y Robótica, dependiente del CSIC, con el vehículo autónomo Platero que el pasado verano consiguió el hito de conducir solo durante cien kilómetros, aunque con la ayuda de un coche guía que le transmitía más información de posicionamiento con el fin de mejorar la precisión del GPS. Precisamente en un coche guía se basa también el proyecto europeo SARTRE, que pretende la creación de trenes de carretera en el que el coche principal si iría conducido por una persona, seguido de varios vehículos en modo automático  que mediante comunicación inalámbrica mantienen la distancia entre ellos y una velocidad constante. Por ahora ya han conseguido probarlo con tres vehículos aunque esperan llegar hasta seis.

Platero, el vehículo autónomo español. Fuente: CSIC

Como veis el interés por avanzar en la tecnología de vehículos autónomos es alto, y está claro que en los próximos años irán sirviendo para mejorar la seguridad en la conducción, aunque quizás aún estemos un poco lejos de llegar a ver nuestras calles llenas de estos vehículos completamente autónomos, no sólo por las posibles limitaciones tecnológicas, que se irán salvando poco a poco, sino también por las posibles implicaciones legales respecto a fallos que pudieran provocar accidentes. Pero alguien como yo, que nunca le ha gustado demasiado conducir, esta deseoso de que llegue un día en que poder sentirme como aquél “hombre que no existe, en un mundo lleno de peligros”, y decirle a mi reloj de pulsera aquello de “KITT, te necesito”.

Publicado por el 16 enero, 2013 en Monografías, Tecnología | 3 comentarios

Torres Quevedo: un ejemplo en el país del “que inventen ellos”

El pasado 28 de diciembre, Google dedicaba su doodle diario a un gran inventor, destacado en diversos campos, español y , como se puede ver, conocido y apreciado fuera de nuestras fronteras, aunque posiblemente bastante desconocido en su propio país.

Compartiendo nombre con el genio florentino, Leonardo Torres Quevedo nació en la pequeña población de Santa Cruz de Iguña, Molledo (Cantabria) 160 años antes del citado día en que el buscador de Mountain View le dedicaría su portada. En 1876 finalizó sus estudios de Ingeniería de Caminos en Madrid y comenzó su labor profesional y su dedicación a la invención, mediante la que alcanzaría unos cuantos hitos reseñables.

En 1912 construiría El Ajedrecista, al que se le puede considerar el primer juego de ordenador (analógico). Un autómata que, usando electroimanes, disputaba una partida de un final de rey y torre contra un oponente humano, ganando siempre. La invención de Torres Quevedo, que, a diferencia El Turco, no tenía truco, causó sensación en la Feria de París de 1914 y una cobertura relevante en las publicaciones técnico-científicas de la época.

Los Reyes de España juegan a El Ajedrecista

Pero ya años antes había patentado el telekino, un dispositivo capaz de enviar órdenes de control a través de ondas hertzianas y que sentaría las bases de los modernos sistemas de control remoto, y le convertiría en un auténtico pionero en este campo, junto con Nikola Tesla, nada más y nada menos. El hecho de que el IEEE considere al telekino como un hito en la historia de la ingeniería mundial nos puede dar una idea de la importancia de este primigenio mando a distancia.

Las capacidades del ingeniero español no se limitarían a los artilugios experimentales, y buena prueba de ello son su diseño del transbordador sobre el río Niágara, en Estados Unidos, conocido como Spanish Aerocar y que, aún hoy, casi un siglo después, continúa en funcionamiento y es toda una atracción turística sobre las impresionantes cataratas, o la construcción, con ayuda de Alfredo Kindelán, del primer dirigible español en 1905.

Transbordador sobre el Niágara

Torres Quevedo fue además miembro de prestigiosas academias, como la de las Ciencias de París o la Real Academia Española de la Lengua, donde sustituyó a Benito Pérez Galdós y un gran defensor del esperanto como nuevo idioma internacional. También destacó en sus últimos años por una importante dedicación a la pedagogía y al estudio de cómo sus autómatas podían ayudar a los docentes y aportar nuevos recursos didácticos, patentando, entre otros, un puntero proyectable, antecesor de nuestros punteros láser actuales. Tampoco fue un hombre ajeno al devenir político y social de su tiempo, alistándose voluntario para luchar contra las tropas carlistas que cercaban Bilbao durante la Tercera Guerra Carlista o recibiendo el ofrecimiento para ser ministro de Fomento, que finalmente rechazó.

Leonardo Torres Quevedo

Actualmente, un museo dedicado a su figura y obra, que expone algunas de sus máquinas e inventos, se puede visitar en la Escuela Técnica Superior de Ingenieros de Caminos de la Universidad Politécnica de Madrid y una fundación con su nombre está en funcionamiento en el seno de la Universidad de Cantabria con la intención de apoyar la investigación científica y técnica.

Y, si os estáis preguntando qué pinta la vaca montada en el transbordador en el doodle, se trata de un entrañable guiño a los inicios, que los hubo. El primer teleférico que nuestro inventor construyó en su pequeño pueblo natal era de tracción animal (vacuna para más señas).

Publicado por el 10 enero, 2013 en Historia olvidada, Tecnología | 3 comentarios

El grafeno, el silicio y el petróleo

“El grafeno, el silico y el petróleo”, mal nombre para una película pero tal vez apoyándome en el título de una película épica como “El bueno, el feo y el malo”, pueda sacar adelante esta entrada.

Arranco haciendo un poco de memoria y recordando dónde leí por primera vez la palabra “grafeno”. Hace un par de años, sin ser una aproximación ya que hablo de noviembre de 2010, leí un artículo que se titulaba “Grafeno, un tipo fino” de XLSemanal. En él hablaban de un rival para el silicio, material del que están hechos los chips que tienen todos esos aparatitos electrónicos que tanto nos gustan.

Contaban que el grafeno era resistente, transparente y extraordinariamente flexible, además es tan fino como es posible en este mundo en el que vivimos ya que solamente posee un átomo de grosor. Aseveraban pues que se trataba de una material estrictamente bidimensional.

Estructura del grafeno

Estructura del grafeno

Pero sus propiedades no se quedaban sólo ahí, es capaz de conducir la electricidad hasta 100 veces más rápido que el silicio y para colmo, es un material barato y abundante, ya que forma parte del grafito con el que se hacen las minas de los lápices.

Y para rematar, como “el bueno” que es, no contamina.

El grafeno ha permitido a Andre Geim y Konstantin Novoselov obtener el premio Nobel de Física 2010, al ser los primeros capaces de haberlo sintetizado.

Andre Geim y Konstantin Novoselov

Andre Geim y Konstantin Novoselov

Las expectativas eran inmejorables, ya que se hablaba de pantallas que se enrollaban, ordenadores muchísimo más potentes ya que los microchips creados con este material serían 10 veces más rápidos que los actuales de silicio.

Pero dos años después, todo parece seguir igual así que yo me planteo una pregunta simple ¿por qué? a continuación voy a presentar mi hipótesis, totalmente parcial y subjetiva, por lo que no le den tampoco mucha veracidad.

Con la aparición del grafeno, el silico pasa a ser “el feo” de esta película. Porque al lado del hermano “guapo” todo se ve de otra forma. Pero aún siendo ahora mismo el feo, todo parece mantenerse y que la producción de chips de silicio sigue viento en popa a toda vela. Aquí es dónde entra “el malo”(petróleo) para ayudarme a exponer mi teoría conspiratoria.

Pantalla flexible realizada con grafeno

Pantalla flexible realizada con grafeno

Desde hace años se viene hablando de que el petróleo es una fuente de energía con fecha de caducidad. Aparecen las energías renovables, los coches eléctricos, pero ninguno de ellos gana protagonismo con rotundidad y el petróleo sigue reinando y su precio sigue subiendo.

Los intereses económicos hacen que los negocios que se nutren del petróleo, desde maquillajes hasta motores, pasando por plásticos, sigan manteniendo sus procesos de fabricación inmutables y que  el interés de hacer prosperar las nuevas alternativas no sean rentables para ninguna de estas industrias.

Pues algo similar presiento que pasa con el grafeno y el silicio. Las industrias que actualmente usan el silicio, les interesa mantenerse igual y no hacer inversión hasta que la producción del grafeno pueda ser rentable, lo cual retrasará sus aplicaciones hasta que alguien se decida a dar el paso inicial para el uso del grafeno en la vida cotidiana.

De todos modos, el silicio ha buscado a un pariente cercano el siliceno, para poder competir de tú a tú con el grafeno…pero eso, será otra guerra.

Para finalizar, y como yo es muy probable que me equivoque, os dejo el punto de vista de Jose Manuel Nieves sobre el grafeno, mucho más optimista que el mío:

Más información sobre el grafeno: http://grafeno.com/

Publicado por el 6 diciembre, 2012 en Monografías, Rajar por rajar, Tecnología | 6 comentarios

Lágrimas de acero

Para aquellos que no lo conozcan, Blender es una de las herramientas open source más potentes para la creación de contenidos 3D, y por ello la Blender Foundation, una organización sin animo de lucro situada en Amsterdam, en su afán por promocionar la herramienta auspicia la promoción de cortos de animación o con efectos especiales tan espectaculares como los que podemos ver en Tears of Steel, la cuarta producción patrocinada por la fundación, estrenada el pasado mes de Octubre, con licencia Creative Commons By y financiada en parte mediante crowdfunding (con las preventas del DVD). Una pequeña historia de ciencia ficción que reflexiona sobre la humanidad y los robots en un típico futuro distópico, pero en la que lo importante es contemplar las increibles capacidades de este software para crear animaciones y efectos tan realistas.

No es una superproducción de Hollywood, pero para estar realizada por un grupo reducido de personas, dentro del Blender Institute, durante siete meses completamente con software open source, el resultado no podía ser mejor.  El corto, junto con todo el material usado para su realización, desde los ficheros de Blender a todo el software empleado, con el añadido de  múltiples documentales y tutoriales, se puede conseguir en la tienda de Blender en un pack de 4 DVDs por 34€, dinero que es destinado para financiar el corto y futuros proyectos de la Blender Foundation.

Publicado por el 30 noviembre, 2012 en Por fin es viernes, Tecnología | Lee el primer comentario